1- Des puissances européennes qui dominent les échanges mondiaux

Au XVllle siècle, les puissances européennes dominent les échanges mondiaux. Le commerce européen est de plus en plus important avec les colonies. Les navires européens y échangent des produits manufacturés contre des des produits tropicaux (commerce en droiture). Certains navires pratiquent également le commerce triangulaire: ils se rendent en Afrique pour acheter des esclaves qu’ils revendent en Amérique avant de revenir en Europe les cales chargées de produits tropicaux.

Les Européens font aussi du commerce avec l’Asie (cotonnades, soieries, épices) en passant par le Sud de l’Afrique.

2- La traite

La traite atlantique du XVe au XlXe siècle from Fred Sauzeau on Vimeo.

Si la traite est un phénomène ancien en Afrique (les Arabes l’a pratiquaient à travers le Sahara dès le Vlle siècle), elle prend une toute autre dimension lorsque les Européens  se livrent à leur tour la traite des esclaves à partir du XVle siècle (commerce triangulaire). Cette traite atlantique prend une ampleur considérable au XVllle siècle et on estime à plus de 12 millions le nombre d’Africains qui ont  alors été arrachés de leurs foyers pour être vendus en Amérique.

La vie et le travail forcé dans les plantations américaines est très rude. Les esclaves ne sont que faiblement protégés (Code Noir dans les colonies françaises), mal nourris et les châtiments corporels sont fréquents. 

3- Le développement de la façade atlantique

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Les grands marchands, notamment les négriers, et les villes portuaires se développent, notamment celles de la façade atlantique. De nouveaux besoins apparaissent alors et on assiste au développement des banques et des compagnies d’assurance.

Conclusion:

Dans la seconde moitié du XVllle siècle, les révoltes d’esclaves se multiplient en même temps que la montée des discours abolitionnistes (c’est-à-dire favorables à l’abolition de l’esclavage) se développent en Amérique du Nord et en Europe (notamment chez les Philosophes des Lumières).